Carol Hughes’ column – Best tourism fix will be the border

France wants Canada to open its’ borders to its tourists after they have done the same for ours, while American’s are clamouring to enter Canada to visit their favourite vacation getaway or access their seasonal properties. That’s because Canada is still limiting those who can enter the country 16 months after closing to most travellers and instituting stringent quarantines for those that do come in. Now, as we prepare to open the border more, there are worries that the programs designed to support businesses so they’re ready for the return of tourists, won’t hold workers in place long enough to achieve that goal.

This is why New Democrats and others have been asking the federal government for some time to release a detailed plan on border re-opening at land crossings between Canada and the United States. While many Canadians and Americans are waiting for that to happen, it’s difficult to imagine a group more invested in the notion than those who make their living in the tourism sector. In Algoma-Manitoulin-Kapuskasing with so much of our economy reliant on tourism dollars, the urgency is palpable. Making matters more difficult are the programs that are winding down and were intended to keep small businesses intact and workers in their communities.

Of course, those concerns aren’t limited to the tourism sector alone and others will be affected as pandemic programs wrap up.  That begins this month as the government slashes benefits for individuals by $800 a month which means those who aren’t able to return to work in industries like the arts, tourism, or the food sector will now have their benefits cut.  This could force people to leave their community in pursuit of work, something that most pandemic relief efforts sought to avoid. If that is the unintended outcome, earlier efforts to save jobs will amount to wasted money.

For many tourist operators, the challenges are steep.  Even though the border may open, Americans aren’t willing to gamble on that which means reservations are not anticipated until certainty is achieved.  That confirms a dependence on domestic visitors especially for those operators whose only government assistance came in the form of short-term loans.  Tapping into that fund was unappealing enough and for those who have already taken the loans, it may be difficult to repay them by the end of 2022 if tourists can’t return in numbers.  If that’s the case, new concerns will arise that relate to interest rates for loans carried past early repayment and forgivable credit offerings – both of which have not been defined. For those who have been able to take advantage of the wage subsidy, the frustrations are similar as that program is set to expire in September raising doubts about the ability of some businesses to retain staff.

The border closure isn’t just affecting businesses and border communities, it’s also been trying for cross-border families that have been kept apart for over a year.  As I write this, the government is finally starting to discuss its intent to open the borders, but with little in the way of details, it’s hard for businesses, families, and individuals to make plans.

At the same time the threat of a resurgence in Covid, which has happened in other jurisdictions that are further along the path to reopening than Canada, is giving health officials pause for thought.  The battle is shaping into a race between vaccinations and the persistent Delta variant of Covid-19 that is proving to be the most difficult strain yet.  But now with many Canadians and Americans being fully vaccinated, it’s time to follow the science and set the ground rules to begin safely reopening the border for families who have been separated and for businesses who are struggling to survive.

La meilleure solution pour le tourisme sera la frontière

La France souhaite que le Canada ouvre ses frontières à ses touristes après avoir fait de même pour les nôtres, tandis que les Américains réclament à cor et à cri l’entrée au Canada pour visiter leur lieu de vacances préféré ou accéder à leurs propriétés saisonnières. En effet, 16 mois après la fermeture des frontières à la plupart des voyageurs, le Canada limite toujours le nombre de personnes pouvant entrer dans le pays et impose des quarantaines strictes à ceux qui entrent. Maintenant, alors que nous nous préparons à ouvrir davantage la frontière on craint que les programmes conçus pour soutenir les entreprises afin qu’elles soient prêtes pour le retour des touristes, ne retiennent pas les travailleurs en place assez longtemps pour atteindre cet objectif.

C’est pourquoi les néo-démocrates et d’autres demandent depuis un certain temps au gouvernement fédéral de publier un plan détaillé sur la réouverture des frontières aux points de passage terrestres entre le Canada et les États-Unis. Alors que de nombreux Canadiens et Américains attendent que cela se produise, il est difficile d’imaginer un groupe plus investi dans cette notion que ceux qui gagnent leur vie dans le secteur du tourisme. Dans la région d’Algoma-Manitoulin-Kapuskasing, où une grande partie de l’économie dépend des dollars du tourisme, l’urgence est palpable. Ce qui rend les choses encore plus difficiles, ce sont les programmes qui tirent à leur fin et qui étaient destinés à garder les petites entreprises intactes et les travailleurs dans leurs communautés.

Bien sûr, ces préoccupations ne se limitent pas au seul secteur du tourisme et d’autres seront touchés par la fin des programmes de lutte contre la pandémie.  Cela commence ce mois-ci, lorsque le gouvernement réduit les prestations individuelles de 800 $ par mois, ce qui signifie que les personnes qui ne sont pas en mesure de retourner travailler dans des industries comme les arts, le tourisme ou le secteur alimentaire verront leurs prestations réduites.  Cela pourrait obliger les gens à quitter leur communauté à la recherche d’un emploi, ce que la plupart des efforts de secours en cas de pandémie ont cherché à éviter. Si tel est le résultat involontaire, les efforts déployés précédemment pour sauver des emplois seront de l’argent gaspillé.

Pour de nombreux opérateurs touristiques, les défis sont de taille.  Même si la frontière peut s’ouvrir, les Américains ne sont pas prêts à parier là-dessus, ce qui signifie que les réservations ne sont pas prévues tant que la certitude n’est pas acquise.  Cela confirme la dépendance à l’égard des visiteurs nationaux, en particulier pour les opérateurs dont la seule aide gouvernementale a pris la forme de prêts à court terme.  Puiser dans ce fonds n’était pas très attrayant et pour ceux qui ont déjà contracté les prêts, il pourrait être difficile de les rembourser d’ici la fin de 2022 si les touristes ne reviennent pas en nombre.  Si c’est le cas, de nouvelles préoccupations apparaîtront, liées aux taux d’intérêt pour les prêts reportés au-delà du remboursement anticipé et aux offres de crédit pardonnable – deux éléments qui n’ont pas été définis. Pour ceux qui ont pu profiter de la subvention salariale, les frustrations sont similaires car ce programme doit expirer en septembre, ce qui soulève des doutes quant à la capacité de certaines entreprises à conserver leur personnel.

La fermeture de la frontière n’affecte pas seulement les entreprises et les communautés frontalières, elle est également éprouvante pour les familles transfrontalières qui sont séparées depuis plus d’un an. Au moment où j’écris ces lignes, le gouvernement commence enfin à discuter de son intention d’ouvrir les frontières, mais avec peu de détails, il est difficile pour les entreprises, les familles et les particuliers de faire des plans.

En même temps, la menace d’une résurgence du Covid, comme cela s’est produit dans d’autres pays qui sont plus avancés que le Canada sur la voie de la réouverture, donne à réfléchir aux responsables de la santé.  La bataille se transforme en une course entre les vaccins et la variante Delta persistante du Covid-19 qui s’avère être la souche la plus difficile à ce jour.  Mais maintenant que de nombreux Canadiens et Américains sont complètement vaccinés, il est temps de suivre la science et de fixer les règles de base pour commencer à rouvrir la frontière en toute sécurité pour les familles qui ont été séparées et pour les entreprises qui luttent pour survivre.

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